El ornitorrinco, un mamífero que pone huevos [Animales Fantásticos]

El ornitorrinco es de los poco mamíferos venenosos, tiene pico de pato, patas de nutria y cola de castor. Cualquiera diría que es una broma de la naturaleza, pero una de las más increíbles.

No es un castor, no es una nutria y tampoco es un pato aunque tenga partes de cualquiera de estos animales. El ornitorrinco (Ornithorhynchus anatinus) es un animal único, es un mamífero semiacuático endémico de Australia que pertenece al orden de los monotremas, mamíferos que tienen algunas características de los reptiles como la reproducción ovípara.

Los ornitorrincos además son venenosos, algo poco común en los mamíferos. Los machos poseen un espolón es sus patas traseras que liberan un veneno muy doloroso para los humanos y letal para algunos animales pequeños. No se considera una especie amenazada pero su hábitat se limita al este de Australia y la isla de Tasmania además de ser vulnerable a la contaminación.

Cuando el ornitorrinco fue descubierto en 1798 durante una expedición, se mandó a Gran Bretaña una descripción del animal junto a una muestra de la piel y los científicos que la estudiaron creyeron que se trataba de una broma elaborada por algún taxidermista. Desde entonces, el ornitorrinco ha sido muy estudiado en el campo de la biología evolutiva.

Su cuerpo es tan extraño como increíble. Su pelaje es color café intenso en el lomo y los costados, pero el vientre es más rubio o grisáceo. La cola aunque similar a la del castor también está cubierta de pelo para mantenerlo caliente y la utiliza sólo para conducirse en el agua, no para impulsarse. Sus patas son palmeadas, lo que le ayuda a tener un mayor empuje en el agua y su hocico está cubierto de piel suave.

Un ornitorrinco macho llega a pesar hasta 2,4 kg y a medir unos 50 cm de largo en promedio, mientras que ls hembras apenas llegan a los 1.6 kg y 43 cm. Viven en rachuelos y ríos, es muy buen nadador y tiene la habilidad de oler bajo el agua. Al parecer, la tasa de mortalidad de adultos en estado salvaje es baja. Se han capturado especies de hasta 11 años y en cautiverio llegan a vivir hasta 17.

Estos animalitos son unos pequeños carnívoros, se alimentan de larvas de insectos, camarones de agua dulce y cangrejos de río. Los monotremas tienen un sentido de electrorrecepción, un sistema que les permite localizar a sus presas detectando los campos eléctricos generados por las contracciones musculares de éstas. Por si fuera poco, el del ornitorrinco es el más desarrollado de todos.

Son incontables las características asombrosas que posee el ornitorrinco, tantas que quizás la más conocida pero menos sorprendente es ser un superagente encubierto en una caricatura para niños.