Descubren vida en lago subterráneo de la Antártica

Científicos reportan haber encontrado por primera vez bacterias vivas en las profundidades de los hielos antárticos.

Científicos reportan haber encontrado por primera vez bacterias vivas en las profundidades de los hielos antárticos, lo que podría ayudar a entender cómo la vida puede sobrevivir en otros planetas o lunas, además de ofrecer una mirada a los vastos ecosistemas de vida microscópica en los lagos subterráneos de la Antártica.

Un red de cientos de lagos yace intercalada entre el continente y el hielo que lo cubre, lugar que los científicos pensaban que podría albergar vida, algo que se confirmó por primera vez a comienzos de febrero de este año. El hallazgo “transforma la manera de ver el continente antártico”, indicó John C. Priscu, líder de la expedición.

Tras perforar casi un kilómetro de hielo los científicos arribaron al Lago Whillans -de 60 kilómetros cuadrados y un metro y medio de profundidad- donde recogieron muestras de agua y sedimentos con claros signos de vida. Los científicos observaron células bajo el microscopio y las pruebas químicas mostraron células vivan y metabolizando energía.

Priscu señaló que se habían tomado todas las precauciones pertinentes para evitar la contaminación del lago con bacterias de la superficie o el hielo que lo recubría. Además, dijo, las concentraciones de vida en el lago son mayores que en el pozo y habían signos de vida en el sedimento al fondo del lago, el cual se aisló para evitar contaminación.

Aún quedan muchos estudios por realizar, incluyendo análisis de ADN, para determinar qué tipos de bacteria se encontraron y cómo viven. En el lugar no hay luz del sol, por lo que las bacterias deben depender de material orgánico que se filtra al Lago Whillans desde otras fuentes.

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Alberto Behar, Jet Propulsion Laboratory/Arizona State University; underwater camera financed by National Science Foundation and NASA

Fuente: Scientists Find Life in the Cold and Dark Under Antarctic Ice (The New York Times)