Nuestros ancestros pueden haber salido de Asia, no de África

Investigadores trabajando en los pantanos de Myanmar descubrieron varios dientes fosilizados de una nueva especie de primates que habría vivido hace 37 millones de años.

Investigadores trabajando en los pantanos de Myanmar descubrieron varios dientes fosilizados de una nueva especie de primates que habría vivido hace 37 millones de años. Si esto resulta ser verdad, sus hallazgos podrían re-escribir la investigación sobre los orígenes evolutivos de los monos, simios e incluso los seres humanos.

El descubrimiento fue hecho por un equipo internacional de científicos liderado por el paleontólogo Jean-Jacques Jaeger. Le llevó seis años a Jaeger y sus colegas recoger los molares -del tamaño de un grano de pop corn. Aún cuando sólo se han encontrado cuatro dientes hasta el momento, las muestras ya están arrojando luz sobre una serie de polémicos temas, por ejemplo: los orígenes y la evolución de los llamados primates antropoides (primates superiores aka), ancestros de todos los monos, simios y humanos.

Jaeger y su equipo creen que los dientes proceden de una especie previamente sin descubrir de antropoides, que desde entonces han llamado Afrasia djijidae. Este individuo se une a un creciente cuerpo de evidencia que sugiere que los antropoides surgieron en Asia hace 37 a 45 millones de años atrás, antes de la colonización de África.

Estas cuatro muelas han ofrecido a los investigadores algo que dos décadas de  otros descubrimientos en Asia no pudieron: una visión sin precedentes sobre la oscura historia de la migración de los antropoides.

Hasta ahora, señala la revista Science, los paleontólogos carecían de los fósiles para mostrar cuándo y cómo estos antropoides emigraron de Asia a África. Los molares encontrados “son suficientes para mostrar [al equipo de Jaeger] que Afrasia estaba estrechamente relacionada con otros antropoides primitivos que vivían, más o menos en la misma época, pero en África -el Afrotarsius libycus de Libia.

Gibbons agrega que cuando los investigadores examinaron los dientes de los dos primates bajo el microscopio, eran tan similares en forma, tamaño y edad que podrían haber pertenecido a la misma especie. Tal semejanza cercana entre un antropoide fósil de Asia y otro de África “nunca se había demostrado con anterioridad“, escriben los autores en Proceedings of the National Academy of Sciences.

En un examen más detallado, el equipo notó que las muelas nuevas procedentes de Afrasia eran más primitivas que aquellas de los Afrotarsius de Libia, particularmente en el mayor tamaño de una protuberancia pequeña en la parte posterior del último molar inferior. Estos rasgos primitivos, así como la mayor diversidad y la edad de los primeros, indican que este grupo surgió en Asia y emigró a África unos 37 a 39 millones de años atrás. Justo antes que los fósiles más antiguos encontrados en Libia.

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Fuente: Our ancestors may have originated in Asia, not Africa (io9.com)